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Guide de la Caraïbe

Les sept mille îles, îlots et récifs coralliens de la mer des Antilles se divisent en plusieurs groupes, différents les uns des autres par leur superficie, leur répartition et leur aspect physique. Ils comprennent les Grandes Antilles (Cuba, Jamaïque, Haïti, Saint-Domingue et Porto Rico) et les Petites Antilles, elles-mêmes formées de deux sous-groupes: à l’est, les îles du Vent (Guadeloupe, Dominique, Martinique, Sainte-Lucie, Saint-Vincent, Grenade, Barbade, Trinité) et, au sud, les îles Sous-le-Vent, proches de la côte du Venezuela.
A cela, il faut encore ajouter l’archipel des Bermudes, qui est à mille kilomètres à l’est du littoral des États-Unis, et celui des Bahamas, situé entre la Floride, Cuba et Haïti. L’arc antillais proprement dit s’étend de l’extrémité orientale de Cuba à l’île d’Aruba sur une longueur de 4700 kilomètres.
Ces îles frappent par la diversité de leur silhouette et par celle de leur relief. Les unes sont arrondies, les autres très allongées. La côte est parfois creusée de baies profondes, les cayes, qui sont autant de ports naturels appréciés des navigateurs. Les petites îles sont généralement plates. Leurs collines, les mornes, n’ont que quelques centaines de mètres de hauteur. Le mont Diablotin de la Dominique est une exception puisqu’il culmine à 1447 mètres. En revanche, les Grandes Antilles sont montagneuses. Le plus haut sommet des archipels, le mont Duarte, qui se trouve à Saint-Domingue, a une altitude de 3087 mètres. Il est suivi par le pic de la Selle, à Haïti (2680 mètres); par le Blue Mountain Peak de la Jamaïque (2256 mètres) et par le pic Turquino de Cuba (2005 mètres). Les reliefs couvrent une importante surface de l’île.